martes, mayo 21

Klobuchar pide a los reguladores que investiguen a MultiPlan sobre los precios de la atención médica

Las recientes revelaciones sobre el papel de una empresa de análisis de datos en la determinación de los pagos médicos han aumentado las preocupaciones sobre una posible fijación de precios de la atención médica y han llevado a un llamado a una investigación federal.

En una carta de esta semana, la senadora Amy Klobuchar pidió a los reguladores federales que examinaran si los algoritmos utilizados por la empresa MultiPlan ayudaron a las principales aseguradoras de salud a conspirar para recortar los pagos a los médicos y dejar a los pacientes con facturas elevadas. Citó una investigación del New York Times el mes pasado sobre el dominio de MultiPlan en el lucrativo negocio de fijación de precios de reclamaciones médicas fuera de la red.

“Los algoritmos deben usarse para tomar decisiones más precisas, apropiadas y eficientes, no para permitir que los competidores se confabulen para encarecer la atención médica para los pacientes”, escribió la Sra. Klobuchar a los jefes de la División Antimonopolio del Departamento de Justicia y al Comisión Federal de Comercio.

Cuando los pacientes consultan a un proveedor médico fuera de la red de su plan, las aseguradoras suelen enviar sus reclamaciones a MultiPlan, que utiliza algoritmos patentados para recomendar cuánto pagar. Al reducir los pagos a los proveedores, MultiPlan y las aseguradoras pueden cobrar tarifas más altas para sí mismos, informó el Times, pero eso puede resultar en facturas más altas para los pacientes, a quienes se les puede cobrar el saldo impago.

UnitedHealthcare, Cigna, Aetna y otras aseguradoras importantes utilizan las recomendaciones de precios de MultiPlan, y la compañía se ha jactado ante los inversores de que está “profundamente integrada” en los sistemas de procesamiento de reclamaciones de sus clientes.

En entrevistas, la señora Klobuchar, demócrata de Minnesota, y expertos en antimonopolio dijeron que el acuerdo podría equivaler a una fijación de precios: en lugar de competir para ofrecer mejor cobertura, las aseguradoras podrían utilizar precios bajos recomendados por los algoritmos de MultiPlan, sabiendo que sus competidores hacen lo mismo.

“Esto debería desencadenar una investigación por parte de las agencias”, dijo Barak Orbach, profesor de derecho en la Universidad de Arizona. “Parece haber un caso muy sólido”.

La FTC y el Departamento de Justicia declinaron hacer comentarios, pero ambas agencias han expresado su preocupación en el pasado sobre acuerdos similares en otras industrias.

MultiPlan no hizo comentarios inmediatos. Pero en sus presentaciones legales, la compañía negó las acusaciones de colusión y dijo que las aseguradoras eran libres de rechazar sus recomendaciones de precios o negociar pagos más altos con los proveedores.

La compañía dijo en una declaración anterior al Times que su trabajo beneficia a los pacientes y a los empleadores que pagan por la cobertura de sus trabajadores al “promover la asequibilidad, la eficiencia y la equidad en todo el sistema de atención médica de Estados Unidos”.

Las aseguradoras dijeron que las herramientas de MultiPlan ayudan a combatir la facturación escandalosa de algunos proveedores, incluidos los sistemas hospitalarios consolidados y las empresas de contratación de personal con financiación privada.

Los documentos revisados ​​por The Times indican que MultiPlan a veces les decía a las aseguradoras cómo sus competidores anónimos estaban usando las herramientas de fijación de precios de la compañía. En una presentación de 2017 a UnitedHealthcare, MultiPlan compartió sus “Estrategias recientes de clientes para mejorar los resultados”, que incluían técnicas que podrían reducir los pagos a los proveedores.

Después de una reunión en 2019, un vicepresidente senior de UnitedHealthcare informó a sus colegas que un ejecutivo de MultiPlan “no nombró específicamente a ningún competidor, pero por lo que dijo pudimos deducir quién era quién”. Luego describió cómo Cigna, Aetna y algunos planes de Blue Cross Blue Shield aparentemente utilizaron las herramientas de fijación de precios de la compañía.

Tres sistemas hospitalarios demandaron a MultiPlan, acusándolo de connivencia con las principales aseguradoras para establecer pagos irrazonablemente bajos por atención médica, y los pacientes y proveedores se quejaron ante la FTC sobre MultiPlan, según los registros obtenidos a través de una solicitud de registros públicos.

Un proveedor informó haber recortado los pagos de UnitedHealthcare, Cigna y una subsidiaria de Aetna después de que las aseguradoras dirigieran las reclamaciones a la herramienta de fijación de precios más agresiva de MultiPlan. Otro dijo que la herramienta “diezmó mi vida” y provocó que “mi negocio cerrara”, lo que “obligó a los pacientes a viajar 2,5 horas para la cirugía”.

Los pacientes se quejaron ante la agencia por recibir facturas elevadas después de que las aseguradoras utilizaran los precios recomendados por MultiPlan. “Esto ahora está afectando mi puntaje crediticio”, escribió un paciente, describiendo una factura que le habían enviado a un cobrador de deudas. Otro dijo que le facturaron miles de dólares “porque se niegan a pagar a mis proveedores la cantidad correcta”.

Los algoritmos de fijación de precios han impulsado el crecimiento de MultiPlan durante los últimos 15 años. Anteriormente, la compañía se centraba en controlar los costos negociando con proveedores médicos, pero después de ser vendida a inversionistas de capital privado, adoptó herramientas automatizadas basadas en algoritmos, que generalmente resultan en recomendaciones para pagos más bajos.

El acceso a los datos de cientos de clientes ayudó a solidificar el dominio de la empresa, dijeron los ejecutivos a los inversores. “Construimos nuestros algoritmos en un lago de datos mucho más grande”, dijo un ejecutivo durante una presentación de 2020.

El enfoque en las herramientas automatizadas de fijación de precios de MultiPlan resalta la creciente preocupación entre los reguladores y algunos miembros del Congreso de que los algoritmos estén sobrecargando los sistemas de fijación de precios y aumentando los costos para los consumidores.

Bajo la administración Biden, la creciente adopción de los avances tecnológicos por parte de las empresas se ha topado con esfuerzos agresivos de aplicación de la ley por parte de los reguladores. Los resultados han sido mixtos, ya que las agencias buscan aplicar las leyes aprobadas para combatir a los magnates ladrones del petróleo y los ferrocarriles del siglo XIX a las empresas de tecnología del siglo XXI.

“Los algoritmos son la nueva frontera”, escribió el Departamento de Justicia en un informe sobre un caso. “Y dada la cantidad de información a la que un algoritmo puede acceder y digerir, esta nueva frontera plantea una amenaza anticompetitiva aún mayor que la anterior. »

Los reguladores y algunos expertos antimonopolio temen que los algoritmos puedan permitir una colusión sofisticada que es difícil de controlar. Los competidores ya no necesitan reunirse en secreto para tramar un complot y comunicarse entre sí para perpetuarlo. Simplemente pueden aceptar utilizar un algoritmo de fijación de precios común.

Centrándose en los litigios privados sobre alquileres de apartamentos y precios de habitaciones de hotel, las agencias argumentaron que tal acuerdo es ilegal, incluso si los competidores hacen un guiño y saludan en lugar de un pacto formal.

Pero en un caso, un juez no estuvo de acuerdo en un fallo de diciembre, permitiendo la demanda pero exigiendo a los inquilinos que proporcionaran pruebas más explícitas de que los propietarios habían conspirado para aumentar los precios utilizando un algoritmo.

La señora Klobuchar ha introducido una legislación que efectivamente convertiría la posición de las agencias en la predeterminada. Los tribunales considerarían ilegal que los competidores compartan datos no públicos con un intermediario y utilicen recomendaciones de precios producidas por los algoritmos de la empresa.

“No está claro si las leyes antimonopolio actuales son suficientes para detener esta práctica”, dijo Klobuchar en una entrevista. “Lo mejor es aclarar esto y llenar este vacío. »

El proyecto de ley también exigiría que las empresas notifiquen a los consumidores si compran algo cuyo precio utilice un algoritmo y otorgaría a los reguladores mayor autoridad para exigir detalles sobre cómo funciona el servicio.